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Mary LEAKEY

( 1913 - 1996 )

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  • Mary Douglas Leakey est l’une des plus renommée chercheuse de fossiles d’hominidés au monde, créditée de nombreuses découvertes qui ont changé les conceptions sur l’évolution humaine. Avec son mari, Louis S. B. Leakey, elle a apporté une contribution essentielle à la paléontologie humaine.

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Mary Leakey avec son mari Louis et avec son fils Richard - Mary sur le site de Laetoli              ( Photographies de la Leakey's foundation )

  • Mary Douglas Nicols est née en 1913. Elle voyage très jeune à travers l’Europe, et visite de nombreux sites préhistoriques comme la caverne de Pech-Merle en Dordogne, ce qui l’influence dans sa décision de poursuivre des études de géologie et d’archéologie, matières atypiques pour une femme à l’époque. Elle montre également des qualités artistiques et travaille comme illustratrice au Hembury Dig de Devon, en Angleterre à l’âge de 17 ans, où elle illustre pendant 2 ans les découvertes archéologiques. Elle montre un intérêt particulier pour l’âge de pierre et réalise des illustrations d’expert d’outils en pierre.
  • En 1937 elle épouse Louis S. B. Leakey, qu’elle avait rencontré après que celui ci lui eut demandé d’illustrer un de ses textes ; ils auront trois fils (Jonathan en 1940, Richard en 1944 et Philip en 1948).
  • En 1948 Mary trouve le premier fossile important de sa longue carrière, Proconsul africanus. Ce fossile est composé de la moitié d’un crâne, des mâchoires et de toutes les dents.

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Crânes du Proconsul africanus et du Zinjanthropus boisei

 
  • En 1959, Mary découvre un crâne d’hominidé ( qu’elle reconstitue à partir de centaines de fragments ), que son mari Louis appelle Zinjanthropus boisei ( plus tard renommé Paranthropus ou Australopithecus boisei ). Ce fossile démontre l’ancienneté des hominidés en Afrique (les scientifiques pensaient alors que l’origine de l’homme était en Asie et remontait à quelques centaines de milliers d’années ). Zinjanthropus bosei est daté de 1.75 MA, et change radicalement le concept sur l’évolution humaine. Cette découverte est une belle opportunité pour les Leakey parce qu’elle attire l’attention de la National Geographic Society, qui va désormais financer leurs recherches.

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  • En 1961 Mary trouve un hominidé à gros cerveau vivant à la même époque que les australopithèques, mais appartenant au genre homo, appelé Homo habilis, l’utilisateur des outils en pierre qu’elle et son mari avaient récolté depuis de nombreuses années.
  • Après la mort de son mari Louis en 1972, Mary réalise en 1976 - 1977 ce qu’elle considère comme la plus excitante découverte de sa carrière. A 30 miles au sud de la gorge d’Olduvai, dans un site nommé Laetoli, Mary et son équipe trouvèrent une piste d’empreintes de pas d’hominidés, merveilleusement bien conservée dans une couche de cendres volcaniques appelées tuffs. Les empreintes semblent correspondre aux fossiles découverts dans la même région, appartenant à l’espèce Australopithecus afarensis (2.9 à 3.5 MA). Grâce à leur contemporanéité, la marche debout (bipédie) apparaît comme un caractère ancien des hominidés, avant le développement du cerveau ou la modification de l’appareil masticateur. Cela confirma la théorie que les ancêtres de l’homme ont évolué en étant bipèdes.
  • A la même période, Mary et son équipe trouvèrent également 25 fossiles d’hominidés et 15 nouvelles espèces animales, une des plus belles découvertes ayant jamais été réalisée. 

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  • Après s’être retirée du travail sur le terrain, Mary continua à s’intéresser et à contribuer à la paléontologie. Elle mourût en 1996 à l’âge de 83 ans.

    Pour le 100° anniversaire de sa naissance, Google lui a rendu hommage dans sa barre de recherche :
    mary_leakeys_100th_birthday-1026006-hp.jpg
    Et voici l'original
    ML.jpg
 
 
 
 
Christophe DEFRANCE - Lycée de l'Escaut - Valenciennes
 

Date de création : 06/10/2007 ~ 20:18
Dernière modification : 06/02/2013 ~ 12:58
Catégorie : Paléo-anthropologie - Les paléoanthropologues
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