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nouvelles/denisova_petit.jpgUn nouveau cousin ? - par Christophe_Defrance le 01/04/2010 ~ 17:33
L'homme de Denisova. Johannes Krause et ses collègues, du Max-Planck Institute de Leipzig et de diverses universités européennes et américaines, viennent de séquencer entièrement l'ADN mitochondrial contenu dans l'un des fossiles humains de la grotte de Denisova, une grande cavité très riche en traces et artefacts préhistoriques qui a été occupée pendant 125 000 ans. Le fossile est un os isolé appartenant à un doigt, provenant d'une strate de la grotte datée entre 48 000 et 30 000 ans avant le présent. L'ADN mitochondrial est issu des mitochondries et contient environ 16 000 bases. L'analyse du génome mitochondrial de la nouvelle espèce a été réalisé par une nouvelle méthode d'amplification spécifique de séquences d'ADN (PCR modifiée), mise au point récemment pour séquencer l'ADN mitochondrial des Néandertaliens sans craindre les contaminations. La séquence complète de l'ADN mitochondrial de l'individu obtenue a révélé qu'elle différait trop de l'ADN mitochondrial des Néandertaliens et des Homo sapiens modernes pour qu'on puisse conclure qu'elle appartenait à l'une de ces espèces. Or, à cette époque, des hommes modernes et des hommes de Néandertal vivaient en Sibérie : le bout de doigt de Denisova implique qu'une troisième espèce humaine y vivait aussi !  Les chercheurs ont établi un nouvel arbre phylogénétique du genre Homo intégrant la nouvelle espèce probable.
 
arbre_phylo.jpg

Mais de quelle espèce s'agit-il ? Les ancêtres des Néandertaliens et des hommes modernes ont divergé en Afrique, il y a environ 450 000 ans, avant que certains de leurs descendants ne quittent le continent, il y a quelque 250 000 ans pour les premiers et 100 000 ans pour les seconds. L'ancêtre commun des Néandertaliens, de l'homme moderne et de l'homme de Denisova aurait vécu il y a environ un million d'années. Dans ce cas, il est impossible que l'homme de Denisova descende de Homo erectus, puisque ceux-ci ont migré vers l'Eurasie 900 000 ans avant que ne vive cet ancêtre commun, soit il y a 1,9 million d'années. Il semble donc qu'une vague humaine passée inaperçue jusqu'à aujourd'hui aurait quitté l'Afrique il y a un million d'années environ. Chose remarquable, ce serait la première fois qu'une espèce humaine est découverte seulement à partir de ses gènes. Pour mieux apprécier la distance génétique entre la probable nouvelle espèce, Homo neanderthalensis et Homo sapiens, les chercheurs ont entrepris d'extraire de l'ADN nucléaire de l'os du doigt. Toutefois, pour vraiment convaincre les préhistoriens, il faudrait leur trouver un fossile plus complet d'homme de Denisova.